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La fin de l'impression est proche

Un récent rapport de l'Association of American Publishers a signalé que la croissance apparemment inexorable des ventes d'ebooks était au point mort. Ayant capturé 24% du marché du livre, le mastodonte numérique a manqué de souffle et s'est arrêté. Au grand soulagement des libraires et des bibliophiles du monde entier, il semble que les ebooks vont prendre leur place comme un autre format, aux côtés des livres audio, laissant beaucoup de place aux livres imprimés.

Presque à partir du moment où les ventes d'ebooks ont décollé, le format a enregistré des taux de croissance annuels à trois chiffres aux États-Unis. Mais l'année dernière, la croissance a ralenti pour atteindre seulement 45%. Et ce mois-ci [novembre 2013], il a été signalé que les ventes de livres électroniques en juin étaient similaires à celles de la même période en 2012: ressemblant beaucoup à un arrêt brutal.

Les ventes d'appareils de lecture d'ebooks sont en baisse. Et il y a des preuves que certains adopteurs précoces mettent leur Kindle dans le tiroir du bas et retournent à l'impression.

Pour ceux d'entre nous qui ont apprécié toute une vie de plaisir visuel, tactile et olfactif grâce à la page imprimée, tout signe que des livres imprimés vont survivre à ce tsunami numérique est le bienvenu. Mais ces tendances et ces titres méritent un examen minutieux.

    Il y aura toujours un marché pour les livres imprimés, tout comme il y a encore un marché pour les disques vinyle et les stylos plume

Intimidé dans le train en marche

Tout d'abord, qu'est-ce qui a provoqué ce ralentissement de l'adoption des ebooks? La réponse courte est que le marché des livres électroniques - le marché actuel - est saturé.

Il aurait dû être clair pour nous dès le départ qu'il y a une limite au nombre de personnes qui souhaiteraient réellement un livre numérique. Pour l'instant, le marché «naturel» des ebooks comprend de nombreux passionnés précoces, des utilisateurs extrêmes (qui lisent un livre ou deux par semaine), des voyageurs, des professionnels et des universitaires. Il est probable que ces utilisateurs naturels continueront de préférer le numérique, pour des raisons évidentes.

Mais il y a un autre groupe d'utilisateurs qui pourraient être décrits comme des gens normaux qui ont été intimidés par les amis, la famille et les médias. Il y a d'innombrables milliers de Kindles, Nooks et Kobos entre les mains des grands-mères et des oncles qui les ont reçus comme cadeaux bien intentionnés. Des millions d'entre nous ont succombé aux campagnes de marketing de force brute des libraires avec tout à perdre. Après avoir essayé l'expérience ebook, certains reviennent maintenant à l'impression. La nouveauté vient de disparaître.

Beaucoup d'entre nous achètent à la fois du papier et du numérique. Si vous voyez un livre intéressant dans votre librairie locale, vous l'achetez. Si vous recherchez un livre en ligne, vous le téléchargez. Ce n'est pas un jeu à somme nulle, mais cela explique en partie le ralentissement de la croissance du marché des livres électroniques.
Mieux que le papier

Malgré cette interruption actuelle, trois facteurs clés déterminent le destin de tout marché: l'innovation, le prix et la démographie. Ce qui se passera ensuite avec les ebooks sera fonction de ces trois choses.

Par «innovation», je ne veux pas dire «ebooks améliorés». Beaucoup de chaleur est générée ces jours-ci pour ajouter des choses intéressantes aux livres pour les rendre plus attrayants. La vidéo et l'audio sont au sommet. Liens avec des ressources externes, formules mathématiques fonctionnelles, collaboration dans le livre… Il y a probablement de la valeur dans tout cela, mais plus il y en a, moins il est clair que l'objet que vous améliorez est toujours un livre.

L'innovation que j'attends avec impatience ne concerne pas tant les fonctionnalités ajoutées que la simplicité élégante. Les livres électroniques d'aujourd'hui sont encore un simulacre légèrement maladroit d'un livre imprimé. Vous ne pouvez pas parcourir rapidement un ebook, d'avant en arrière, comme vous le pouvez avec du papier. Même tourner les pages, après toute la pratique que j'ai eue, est encore un peu maladroit.

La rédaction de notes de marge nécessite un clavier quelconque. La liste est longue. Mais avec le temps, et grâce aux efforts supplémentaires de milliers de concepteurs et de développeurs, toutes ces choses se résoudront.

Il viendra un moment, tranquillement, où l'expérience de lecture et de gestion de vos ebooks dépassera réellement celle du papier.

Le deuxième moteur de l'adoption d'un ebook est démographique. Alors que le marché naturel des livres électroniques représente aujourd'hui environ 24% du marché total du livre, la marche incessante des générations aura son chemin.

Mes enfants et leurs amis reçoivent déjà 85% de leurs nouvelles et informations en ligne. Mes petits-enfants sont des natifs du numérique. Il ne fait aucun doute qu'au moment où ils entreront dans le grand public, ils préféreront le numérique au papier. Et ce moment n'est pas loin.
Prix: le point d'effondrement

Enfin, le prix. La chaîne à bas prix gagne toujours.

La pression massive à la baisse des prix au cours des dernières années a été une aubaine pour les consommateurs. Plus important encore, toute cette pression a simplement accéléré un processus inévitable.

Il est vrai que les coûts d'investissement engagés par les éditeurs et les libraires dans le ré-outillage à l'ère numérique sont considérables. Mais, après avoir construit l'infrastructure, le coût unitaire de production par ebook vendu est en chute libre, et les ebooks ont la capacité de continuer à être moins chers dans les années à venir. Les attentes des consommateurs et la concurrence naturelle soient